Reunion island

Introduction

In the Indian Ocean, 800km east of Madagascar, the island of Réunion, with its tropical climate, makes up the Mascareignes Archipelago alongside Mauritius and Rodrigues. Réunion and Mayotte are the only French départements in the southern hemisphere. The island of Réunion is 9,180km from Paris.

Its environment, rainforest, volcanic massifs and sugar cane plantations make it a very colourful island.

Visitors can’t go wrong here – tourism has been expanding rapidly for several years. The island has many assets, such as the ethnic multiplicity of its population (its history is an ongoing melting pot of peoples), its flora and fauna (coconut palms, vanilla plants, mango trees, and also aromatic plants such as the vetiver) and its pivotal location in the south-western Indian Ocean.

French since 1638, Réunion became a French département in 1946.

Geography
With a total surface area of 2512 kilometres squared, the island is lined with 210 kilometres of coast, for the most part inhospitable, apart from the 25 kilometres of white coral sand beach and 14 kilometres of black sand beach, located in the west. The island offers virtually no natural shelter for sailing, apart from the bay of Saint-Paul.

It is made up of two volcanic groups.

In the north-western part, the Piton des Neiges (3069 metres) looms over the three calderas of Cilaos, Salazie and Mafate which surround it. Mafate, home to 700 inhabitants, is inaccessible by car. These calderas are the result of erosion of the sides of the ancient volcano. In the southeast, the Piton de la Fournaise (2631m) is an active volcano, of the Hawaiian type. It is a particularly active volcano, which erupts around three times a year, a spectacle which is always popular among the Réunionnais.

The geography of the island, which receives very heavy rainfall during the tropical climate’s wet season (between 2600 and 4000mm in the east from November to April), has led to the formation of countless “ravines” or “rivers”, which come down from the peaks, changing between steep gorges and more calm sections, scattered with boulders and sometimes decorated with waterfalls and “pools”. The erosion on Réunion is one of the most severe cases recorded in the world – it is irreversible and it gives structure to the landscape and the island’s distinctive relief.

The island’s east coast, known as “the windward coast”, receives a lot of water. Many rivers of the east, such as the Mât and the Marsouins, are perennial, contrasting with the west “downwind” coast with its arid land.

The vegetation of Réunion, which comprises many endemic species, varies according to altitude and climate – rainforest and dry savannah, sugar cane and fruit tree plantations. While the forest is home to extraordinary tree ferns, it is also full of multi-coloured birds.

Climate
The tropical climate of Réunion is marked by the influence of trade winds.

This changes significantly according to the area and the relief. The average temperature at the coast is 20°C, and 14°C on the interior plains. It is worth noting that night frosts occur at heights above 2000m.

Cyclone season runs from December to April.

Population

The population of Réunion was estimated at 817,000 inhabitants on 1st January 2009. The density of 312 inhabitants/km² is the highest of all the Overseas territories.

The Réunionnais have built a mixed race society with many different origins – African, Malagasy, European, Indian, Chinese, and so on.

Natural increase in the driver of Réunionnais demographic growth, since it has constituted 95% of the population increase since 1999. Population changes owing to migration, which favoured the island highly during the 1990s, have strongly declined since.

The two largest towns of Réunion are Saint-Denis (140,733 inhabitants in 2007, 23rd town of France) and Saint-Pail (101,023 inhabitants in 2007, 40th town of France).

Dans la partie Nord-Ouest, le Piton des Neiges (3 069 mètres) domine les trois cirques de Cilaos, Salazie et Mafate qui l’enserrent. Ce dernier, où vivent 700 habitants, est inaccessible en voiture. Ils sont le résultat de l’effondrement et de l’érosion des flancs de l’ancien volcan. Au sud-est, le Piton de la Fournaise (2 631m) est un volcan actif, de type hawaïen. Il s’agit d’un volcan particulièrement actif, qui entre en éruption environ trois fois par an, ce qui constitue toujours un spectacle apprécié des Réunionnais. La Plaine des Cafres et la Plaine des Palmistes, qui se rejoignent au col de Bellevue, assurent la liaison entre les deux massifs du Piton des Neiges et du Piton de la Fournaise.

La configuration de l’île, soumis à des pluies très abondantes pendant la saison humide du climat tropical (entre 2.600 et 4.000mm dans l’Est de novembre à avril), a abouti à la formation d’innombrables "ravines" ou "rivières", qui descendent des sommets en alternant gorges abruptes et secteurs plus calmes, encombrés de rochers et parfois agrémentés de cascades et de "bassins". L’érosion à la Réunion est une des plus fortes constatées dans le monde, elle est irréversible et structure les paysages et le relief typique de l’île.

La côte orientale de l’île, dite "côte au vent", très arrosée, où plusieurs rivières, comme celles du Mât, des Marsouins, de l’Est, sont pérennes, contraste avec la côte occidentale, "sous le vent", aux terres arides.

La végétation de La Réunion, qui compte de nombreuses espèces endémiques, varie en fonction de l’altitude et du climat : forêt tropicale ou savane sèche, plantations de canne à sucre ou d’arbres fruitiers. Si la forêt abrite d’extraordinaires fougères arborescentes, elle est également riche en oiseaux multicolores.

Climat
Le climat de La Réunion, de type tropical, est marqué par l’influence des vents alizés.

Celui-ci change de manière importante selon les lieux et le relief. La moyenne des températures est de 20°C sur le littoral, et de 14°C dans les plaines intérieures. Il est à noter que des gelées nocturnes se produisent sur les hauteurs au dessus de 2.000m.

La saison des cyclones dure de décembre à avril.

Population
La population de La Réunion est estimée au 1er janvier 2009 à 817.000habitants. La densité de 312 habitants/km², est la plus importante de tout l’Outre-Mer.

Les Réunionnais ont constitué une société métissée aux origines multiples : africaines, malgaches, européennes, indiennes, chinoises…

L’accroissement naturel est le moteur de la croissance démographique réunionnaise, puisqu’il constitue 95 % de l’augmentation de la population depuis 1999. La variation de population due au mouvement migratoire, qui était très favorable à l’île durant la décennie 1990, a fortement diminué depuis.

Les deux plus grandes villes de La Réunion sont Saint-Denis (140.733 habitants en 2007, 23e ville de France) et Saint-Paul (101.023 habitants en 2007, 40e ville de France)

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